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A Índia teve sua primeira “eleição do WhatsApp”. Temos um milhão de mensagens dele.

Esta é a primeira peça em uma série sobre o monitoramento de comunicações políticas durante as eleições indianas 2019 no WhatsApp, uma rede de mensagens fechadas que é difícil para os pesquisadores e jornalistas para entrar.

Mais e mais, a publicidade política está sendo distribuída em redes fechadas, como WhatsApp e Messenger (ambos pertencentes ao Facebook), Signal e Telegram. Em muitos lugares, pessoas como redes fechadas — protegem a privacidade dos usuários, oferecem uma sensação de intimidade. Mas durante as eleições, as redes fechadas proporcionam uma forma de campanhas políticas e ativistas evitarem o escrutínio de reguladores e repórteres; extrair anúncios, memes e outros materiais de dentro de grupos fechados destina-se a ser difícil. É por isso que nossa equipe de pesquisa se estabeleceu para estabelecer rotas através das quais os jornalistas podem coletar e analisar o que as campanhas políticas em grande escala estão dizendo no WhatsApp.

As 2019 eleições gerais indianas foram chamadas de “primeira eleição do WhatsApp” na Índia. Não foi, no entanto, o primeiro no mundo. Nos últimos doze meses, referendos na Nigéria e no Brasil foram chamados de “eleições do WhatsApp”, com análise pós-morte sugerindo que o aplicativo está repleto de mensagens políticas manipulativas, incluindo desinformação.

No tow Center for digital Journalism, utilizamos o ciclo eleitoral indiano, que decorreu entre 11 de abril e 19 de maio de 2019, como um estudo de caso para avaliar o discurso político geral e a manipulação de informações no WhatsApp. Sem APIs, ferramentas ou melhores práticas em vigor para ajudar os forasteiros a explorar a atividade contínua dentro de grupos fechados, elaboramos uma estratégia para monitorar um subconjunto da conversa política, durante um período de três meses e meio. O conjunto de dados resultante do estudo — que cresceu em um terabyte de tamanho — contém 1.090.000 mensagens, recuperadas juntando-se 1.400 grupos de bate-papo relacionados à política no país.

A paisagem

No rescaldo do escândalo da Cambridge Analytica, tornou-se mais difícil obter informações sobre o que está acontecendo no Facebook e no Twitter. Alegando ser motivado por preocupações com a privacidade do usuário, as empresas de mídia social incorporaram práticas antiraspagem, aumentaram as restrições à acessibilidade de dados por meio de suas interfaces disponíveis publicamente (chamadas de interfaces de programação de aplicativos ou APIs) e lançou ferramentas de rastreamento de anúncios que são propensas a bugs. Em combinação, essas mudanças tornam a identificação de atividades desagradáveis — como “comportamento inautêntico coordenado”, atos de violência e desinformação — mais difíceis do que nunca. Há ferramentas que podem ajudar, incluindo CrowdTangle, a API do Graph do Facebook e a API do Twitter, mas o WhatsApp é destinado a ser uma caixa preta.

Na Índia, mais de 400 milhões das 460 milhões pessoas on-line estão no WhatsApp. O uso da plataforma tornou-se tão onipresente no país que muitas pessoas consideram seus chats em grupo (muitas vezes temáticos por interesse e maximizado em 256 participantes, um limite aplicado pelo aplicativo) uma de suas principais fontes de informação. Dada a forma como o WhatsApp foi usado durante as eleições no Brasil e na Nigéria, muitos previram que ele se tornaria um importante campo de batalha entre os partidos políticos em guerra na Índia no lead-up para as 2019 eleições gerais. De fato, as campanhas desenvolveram planos abrangentes visando usar o WhatsApp para obter suas mensagens em todas as famílias.

Há sete partidos políticos nacionais na Índia. Os principais concorrentes para o primeiro-ministro pertencem a dois deles: Narendra Modi, que era o encarregado, é do partido Bharatiya Janata (BJP), e Rahul Gandhi, o líder da oposição, é do Congresso Nacional indiano.

Ambas as partes investiram fortemente em campanhas de mídia social em 2019. Um relatório no Hindustan Times sugeriu que o BJP planejava ter três grupos do WhatsApp para cada uma das 927.533 estações de votação da Índia. Enquanto isso, o orçamento de mídia social do Congresso foi relatado para ter aumentado dez vezes desde a eleição anterior, em 2014, que BJP venceu por um deslizamento de terra. Em 2019, o BJP capitalizou ainda mais a sua liderança sobre o Congresso, vencendo 303 assentos em comparação com os 282 de 2014. Modi foi reeleito como primeiro-ministro.

As vantagens de usar uma plataforma como o WhatsApp para fazer campanhas são claras: não só permite que os estrategistas adaptem mensagens a vários grupos de interesse (semelhante ao que o Facebook permite com seus anúncios), mas também oferece anonimato de remetentes. Como o WhatsApp só identifica os usuários por seus números de telefone, é fácil deturpar a identidade de um remetente para outros, especialmente em grupos grandes. O WhatsApp não tem como vigiar o conteúdo que está sendo compartilhado em grupos privados, nem os membros do grupo podem vet a origem de uma mensagem ou ter certeza sobre os motivos. Muito permanece envolto na obscuridade.

 

O que fizemos

Dada a paisagem, tentando explorar e analisar conversas políticas acontecendo na Índia no WhatsApp ia ser difícil. Sabíamos desde o início que o tamanho da população do país, as inúmeras línguas faladas, e o aspecto inerentemente “privado” da aplicação todos, mas garantido que, na melhor das palavras, nós só obter um identificador em uma pequena fração da conversa. O nosso recurso inicial era juntar-se a tantos grupos relevantes como pudemos encontrar.

Há duas maneiras pelas quais uma pessoa pode se tornar parte de um grupo no WhatsApp: seja adicionada a um grupo por um administrador ou participe por meio de um link de convite. Começamos por rastrear a Web aberta para links de convites públicos, uma abordagem adotada por pesquisadores que realizaram pesquisas semelhantes no Brasil. Aumentamos isso procurando por links de convite compartilhados no Twitter, Facebook e grupos do WhatsApp dos quais já éramos uma parte. Ativistas, afiliados partidários e trabalhadores de campanha publicam os detalhes desses grupos abertos, incentivando seu público a participar e ver como eles podem ajudar seu partido.

Basta procurar por “WhatsApp convidar links” ou “grupos do WhatsApp” em um motor de busca nos levou a sites cujo único propósito era agregar WhatsApp convidar links. Em vez de se juntar cegamente a cada grupo, juntei-nos apenas àqueles relevantes para nós, (grupos cujos nomes indicavam que o grupo era politicamente carregado). Os incluídos: “missão 2019”, “Modi: o Game Changer”, “Congresso Juvenil” e “Congresso Nacional indiano”.

Nós começamos este processo com um único iPhone e um número de telefone recentemente adquirido dos E.U. Para ser totalmente transparente, nós nos identificamos como “Tow Center” com a descrição “um grupo de pesquisa baseado fora da Universidade de Columbia em Nova York.” Não nos envolvemos em nenhuma conversa. Para respeitar o design fundamentalmente seguro do WhatsApp, nós nos juntemos a grupos com pelo menos 60 participantes. Nós nos concentramos naqueles com mensagens em hindi ou inglês. (Precisávamos ser capazes de entender o conteúdo se fôssemos analisá-lo, e nosso pesquisador principal fala ambas as línguas.) Se o número de participantes fosse menor que 60, mas o nome do grupo fosse claramente político, o link de convite foi adicionado a uma lista “provisória” que mantivemos. Se e quando o número de membros atingiu 60, nós aderimos ao grupo. Revisamos nossas listas quase diariamente.

Os obstáculos que enfrentamos

Durante os primeiros dias, começamos a rastrear grupos; cerca de 50 removeu-nos. Então, sem qualquer aviso, nosso número de telefone foi banido pelo WhatsApp. Nós permanecemos insegura se isto era porque nós estávamos unindo grupos demais (nós éramos aproximadamente 600 grupos naquele tempo onde nós fomos proibidos) ou porque os administradores demais tinham relatado nosso número extrangeiro como suspeito.

Então começamos de novo. Mas desta vez nós ativamos vários telefones com números de telefone frescos (seis em todos), e manteve o número de grupos em cada dispositivo abaixo de 300.

Fomos proibidos duas vezes mais, uma vez depois de juntar apenas vinte grupos em um dos nossos telefones. Uma teoria plausível é que o Facebook nos sinalizou como bots depois que tentamos automatizar o processo de junção de grupos via WhatsApp desktop, uma extensão de desktop para WhatsApp, onde é possível automatizar certas ações.

Ao longo do nosso estudo, também fomos removidos de grupos por um administrador em torno de 200 vezes. Quando isso aconteceu, não tentamos reingressar o grupo uma aparência diferente. Em muitos casos, a última mensagem que estávamos a par antes de ser removido sugeriu uma das razões predominantes foi porque o nosso número de telefone era de “outro país”, ou seja, não tinha um código de país “+ 91”. Não era incomum para os membros do grupo chamar a atenção para a presença de números de telefone estrangeiros e pedir que os administradores tê-los removidos.

Em última análise, em três meses e meio de coleta de dados entre 1 de março de 2019 e 16 de junho de 2019, nós aderimos cerca de 1.400 grupos. Destes, fomos removidos de cerca de 200, e deixou 240 que acabou por ser irrelevante-spam de marketing, pornografia, placas de emprego. No momento em que as eleições da Índia chegaram, nós éramos parte de pouco menos de mil grupos, 80 por cento dos quais nós aderimos antes da primeira fase do período eleitoral começou em 11 de abril de 2019. Nós aderimos ao primeiro grupo em 1 de março de 2019, e o último grupo em 17 de maio de 2019. Paramos de coletar dados em 16 de junho de 2019, quatro semanas após o fim da votação.

Nós mantivemos abas próximas no uso de armazenamento de cada telefone e os apoiamos quando eles começaram a se aproximar de seus limites. Depois do backup, fomos capazes de entrar nas configurações do WhatsApp e selecionar “limpar todas as conversas”. Nós usamos um pedaço de software comercial, iPhone Backup Extractor, para retirar o banco de dados do WhatsApp e mídia dos arquivos de backup do iPhone.

Ao final do processo de coleta de dados, acumulamos um terabyte (1.000 gigabytes) de dados compostos por:

  1. 500.000 mensagens somente texto
  2. 300.000 imagens
  3. 144.000 ligações
  4. 118.000 vídeos
  5. 12.000 arquivos de áudio
  6. 4.000 PDFs
  7. 500 cartões de contato

Nosso conjunto de dados foi extenso. Ainda, devemos notar que a Índia tem uma população de 1.380.000.000 pessoas que falam coletivamente mais de 400 línguas indígenas. Nossa análise baseia-se unicamente nos grupos que fazíamos parte, e não faz nenhuma reivindicação de ser representativo do discurso político em todo o país.

Análise de dados

Nós coletamos um total de 1.090.000 mensagens (incluindo texto, imagens, links, etc) durante o nosso estudo de pesquisa. Alguns grupos foram consideravelmente mais ativos do que outros. Na verdade, mais de três quartos das mensagens em nosso conjunto de dados foram extraídos dos 250 grupos mais prolíficos. E, embora as mensagens de texto tenham feito 45% de todas as mensagens, a maioria dos itens rastreados (52 por cento) eram imagens, vídeos e links, como pode ser visto na Figura 1.

O WhatsApp é geralmente considerado uma plataforma de distribuição, o que significa que os usuários geralmente retêm mídia (imagens e vídeos) que não criam e não possuem ao compartilhá-los em grupos. Dado como cada vez mais acessível, e, portanto, onipresente, largura de banda móvel é na Índia, as pessoas tendem a abraçar visuais coloridos sobre texto branda. As mensagens visuais tendem a ser mais memoráveis, obter mais atenção, e, como alguns estudos mostraram, inspirar mais confiança entre os destinatários. A pesquisa também indica que eles são compartilhados mais amplamente. Para qualquer pessoa que tente influenciar o diálogo político, o uso de imagens e vídeos parece uma estratégia óbvia; Ele vem como nenhuma surpresa que o Oxford Internet Institute descobriu que a desinformação sobre WhatsApp assume principalmente a forma de conteúdo visual.

Os picos e as calhas da freqüência da mensagem

A Figura 2 mostra a atividade diária combinada do WhatsApp para textos, imagens, links, vídeos e mensagens de áudio coletadas em nosso período de coleta de dados de três meses e meio. A Figura 3 divide isso mais adiante por tipo de mensagem — texto, imagens, vídeos, links e mensagens de áudio. As mensagens variaram de perto de zero em um único dia para quase 30000, com picos e calhas influenciados por ciclos de notícias diárias, feriados nacionais e fins de semana. Notavelmente, a maioria das atividades não ocorreu durante o ciclo eleitoral ou no período de execução, mas em 23 de maio de 2019, o dia em que os resultados eleitorais foram anunciados.

No geral, os dias com maiores volumes de mensagens seguiram grandes eventos de notícias no país. Em 17 de março, por exemplo, o primeiro-ministro Narendra Modi mudou seu nome no Twitter para “Chowkidar Narendra Modi”; solicitado por um slogan de campanha de oposição, “Chowkidar Chor Hai” (“o vigia é um ladrão”), Modi cooptou a palavra “chowkidar” para si e seus apoiantes, criando o slogan “Main Bhi Chowkidar” (“Eu também sou um vigia”). Isso chutou uma onda de atividade nas mídias sociais, com membros e apoiadores do BJP, acrescentando “chowkidar” às suas alças do Twitter ou por #MainBhiChowkidar.

Dez dias depois, a atividade da mensagem atingiu novamente. Embora não especificamente relacionados com a eleição, o sucesso de “Mission Shakti” (“missão de força”), um míssil anti satélite que derrube um satélite em órbita de terra baixa, foi um marco para o programa espacial da Índia, colocando-o em um nível com a Rússia, os EUA, e China.

As duas calhas — quando o número de mensagens se aproximaram de zero — em 20 de março a 21 e em 14 de abril, também são notáveis. Uma explicação plausível para a atividade insignificante é que havia festivais nacionais em ambas as datas: primeiro, Holi, o Festival indiano de cor, e, em seguida, vários feriados celebrados em diferentes Estados-incluindo o dia de ano novo, um festival de colheita de primavera-todos os teve lugar em 14 de abril. Durante o Holi, muitos dos vídeos que foram compartilhados mostraram pessoas comemorando; em 14 de abril, também, saudações e felicitações assumiu a maior parte da conversa.

Mais de um terço dos posts foram envía — e isso é preocupante

Como observado anteriormente, o conteúdo do WhatsApp é frequentemente cooptado por outras redes de mídia social. Isto significa que a falta de atribuição (que originalmente criou um vídeo) e proveniência (onde o vídeo apareceu pela primeira vez) tendem a permitir a propagação de desinformação. É enganador: a natureza íntima do WhatsApp apresenta mensagens como se elas estivessem vindo de uma fonte confiável. Até meados de 2018, os destinatários das mensagens encaminhadas não receberam nenhuma indicação de que o que eles estavam vendo tinha vindo de outro grupo de bate-papo.

Recentemente, a empresa-mãe Facebook adicionou algumas restrições à forma como as mensagens são encaminhadas no WhatsApp. Para um, os usuários só podem encaminhar uma mensagem para cinco pessoas ou grupos de uma só vez. O Facebook também adicionou uma notação “forward”, quando aplicável. Mas isso não conta para o conteúdo que foi copiado e colado de outro lugar, há dois meses, o Facebook também introduziu uma nova notação, “freqüentemente encaminhado”, em um esforço para sinalizar virality. Essa última atualização veio depois das eleições indianas, o que significa que não ajuda a nossa pesquisa, ou os usuários na Índia se preparando para votar.

 

Itens mais compartilhados

Como parte de nossa análise, identificamos os dez itens de mídia compartilhados mais amplamente em nosso conjunto de dados. Notavelmente, os dez principais itens não tinham sobreposição com os itens mais encaminhados. Conforme ilustrado na Figura 4, os itens mais compartilhados — cinco vídeos, três imagens e dois arquivos de áudio — normalmente seguiram uma das duas trajetórias: alguns receberam um grande número de ações em curto, rajadas hiperativas antes de serem está, enquanto outros tinham uma cauda mais longa e foram compartilhadas de forma constante durante todo o período eleitoral.

Os itens que fizeram o seu caminho para a nossa lista Top 10 foram, na maioria das vezes, enviados para vários grupos mais de uma vez, não necessariamente ao mesmo tempo. Alguns deles eram inócuo, mas outros eram inflamatórios.

Talvez isso não seja surpreendente. Afinal, o que o New York Times chamou de “pornografia ultraje” — material “selecionado especificamente para dar a nossos impulsos para julgar e punir e nos levar todos irriados com indignação justa” — é onipresente dentro das redes sociais. Não importa o tema em mãos, raiva e nojo ir viral.

A partir de nosso conjunto de dados, um vídeo chamado “brutalidade policial” foi destinado a Stoke indignação sobre o policiamento da Índia, e levou 141 ações em 111 de nossos grupos, principalmente na segunda semana de maio. O vídeo foi acompanhado por uma mensagem incentivando todos os membros do grupo para compartilhá-lo. Quando as organizações de notícias olhou para as filmagens, as autoridades disseram-lhes que tinha dois anos de idade.

O vídeo em nosso conjunto de dados que foi compartilhado o mais amplamente mostrou uma mulher sentada na frente de uma bandeira paquistanesa, profanando a bandeira indiana. Ela pode ser ouvida argumentando que a Índia deve ser rasgado em pedaços. Similar ao vídeo da brutalidade da polícia, este foi compartilhado extensivamente em um estouro curto do tempo antes que as partes se petered para fora: 268 vezes através de 167 grupos durante o curso de uma semana.

O vídeo “BJP Bike Rally”, em contraste, tinha uma vida útil muito mais longa. Este vídeo, que apareceu em nosso conjunto de dados cerca de 150 vezes, mostra a violência iniciada pela polícia quebrando durante um rali em Calcutá. Acompanhado em lugares por texto que diz, “Assista a este vídeo horrível para entender o que a condição de Bengala Ocidental está em e como os trabalhadores BJP estão enfrentando atrocidades extremas”, parece provável que aqueles compartilhá-lo considerou uma maneira eficaz para ajudar a sair do voto. Na verdade, a partilha do vídeo caiu quase completamente após o período eleitoral.

A única exceção aos vídeos inflamatórios é um clipe de três segundos Sans áudio do líder da oposição, Rahul Gandhi, com sua irmã Priyanka Gandhi. Isso foi provavelmente compartilhado novamente e novamente pelos apoiantes de Gandhi em um esforço para promover a boa vontade em seu nome.

Ambos os arquivos de áudio refletem o sentimento anti-Congresso/pro-BJP, mas com mensagens completamente diferentes. O “Congresso frio-chamador” é uma gravação de uma conversa telefônica; o chamador tenta solicitar um voto para Meenakshi Natarajan, um candidato para o Congresso, e a pessoa no outro extremo da linha estripa ela. O “discurso pró-Modi” é um monólogo sobre como seus rivais e adversários são todos, ao contrário dele, corruptos. Versões do discurso também apareceram, sem atribuição, em comentários em outros sites, incluindo Facebook e YouTube.

O segundo item mais compartilhado — um anúncio para uma plataforma móvel de e-Sports com Virat Kohli, o capitão de críquete indiano, como seu embaixador da marca — fez as rodadas ao longo do tempo em que estávamos coletando dados. Um total de 138 contas compartilharam o anúncio; vimos isso 219 vezes. As outras duas imagens mais compartilhadas foram simplesmente headshots de Modi.

Ligações entre redes

Das mensagens de 144.000 links em nosso conjunto de dados, mais da metade dirigiu usuários para outras redes sociais. Links individuais para redes somente na Índia — Sharechat e Helo — representaram uma pequena parcela (total de 213); Quando contamos links acompanhados de mídia (imagens ou vídeos), o número destes saltou para cima (para um total de 2.700 ações), que ainda é relativamente modesto. Como pode ser visto na Figura 5, o YouTube recebeu a esmagadora maioria dos links em 65 por cento. Esta é uma tendência que estaremos explorando em detalhes em um post posterior.

Os links para WhatsApp e Telegram, outra rede social fechada, foram predominantemente convites para participar de outros grupos. Em alguns casos, os links direcionam os usuários para a API do WhatsApp Business.

Links para as organizações de notícias são incrivelmente poucos. A versão em Hindi da NDTV, uma empresa de mídia de televisão indiana, recebeu a maioria dos links — pouco mais de 700 — e todos os outros estabelecimentos de notícias da Índia tinham menos de 300 links, coletivamente.

 

Conclusão

Em março, o Facebook anunciou sua intenção de tornar todas as mensagens em suas propriedades (Facebook, Instagram e WhatsApp) seguras. Ao garantir que todas as conversas sejam criptografadas de ponta a ponta, o Facebook está esperando restaurar a confiança em sua confiabilidade e, reivindica, promove interações “significativas”.

A importância de criptografar os dados pessoais das pessoas não pode ser exagerou. Empresas gigantes como o Facebook têm um papel essencial a desempenhar. O anúncio do Facebook desencadeou um alarme regulatório, alertando os governos dos Estados Unidos, Reino Unido e Austrália para solicitar que o Facebook mantenha a implementação de seus planos. Em uma carta, eles sugeriram que a criptografia torna mais difícil de reprimir a atividade ilegal.

A conversa em torno de criptografia de ponta a ponta é muito maior do que o Facebook. Mas, a escala do Facebook torna difícil excluí-los desta conversa. À medida que o ecossistema de informação dirige-se para redes fechadas, onde é mais fácil para os grupos de pessoas com microalvos para fins políticos nefastos, torna-se cada vez mais importante compreender como funcionam os ambientes fechados e as melhores práticas para examiná-los.

Para esse fim, as parcelas mais adicionais nesta série continuarão a usar as eleições indianas como um ponto de salto-fora para explorar os enigmas éticos, e considerações práticas que os redações e os académicos devem considerar ao investigar redes fechadas.

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